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VESTA


Vesta debout à gauche, tenant un palladium et un sceptre.

Attributions : Divinité et symbole du foyer, elle était la première fille de Cronos et Rhéa. Son équivalent chez les Romains était Vesta.

Attributs : Le foyer.

Légende : Elle n'aimait pas les manoeuvres d'Aphrodite qui ne réussit jamais à la séduire. Elle fut recherchée en mariage par Poséidon et Apollon mais déclina leur offre. Elle jura sur la tête de Zeus de demeurer vierge pour toujours. Elle ne sortit jamais de l'Olympe et ne participa à aucun combat entre les dieux ou les hommes. Zeus reconnaissant, lui accorda la première victime de chaque sacrifice public parce qu'elle avait su protéger la paix de l'Olympe.



Culte : Dans les maisons ou sur la place publique, elle protégeait ceux qui venaient chercher protection auprès d'elle. Vesta était universellement respectée, non seulement parce qu'elle était la plus douce et la plus vertueuse des déesses mais aussi parce qu'elle avait inventé l'art de construire les maisons. Son feu était à tel point sacré que s'il s'éteignait soit par accident soit en signe de deuil, on le rallumait à l'aide d'une roue à feu.
A Rome, les vestales, instituées par Numa, étaient recrutées parmi les premières familles de Rome pour entretenir le feu sacré de la déesse. Entrées dans le ministère entre six et dix ans, elles devaient l'exercer pendant trente ans, et étaient tenues d'observer une stricte chasteté; celle qui manquait à ce devoir ou laissait éteindre le feu sacré était enterrée vivante. Elles jouissaient de droits et d'honneurs considérables.



Il y eut d'abord quatre vestales, puis six. Le collège des vestales dura onze cents ans, et fut supprimé par Théodose en 389. Pendant les dix premières années elles apprenaient leurs devoirs, pendant les dix suivantes elles les exerçaient et pendant les dix dernières elles formaient les novices. Il y avait, en outre, quelques vestales honoraires, qui obtenaient de ne pas quitter maison.

Vestale punie (par Gamelin).

Elles pouvaient recevoir, donner à dîner, et assister aux jeux où des places leur étaient réservées. Leur habillement consistait en une tunique de toile grise et blanche, recouverte d'un grand manteau de pourpre; la tête était couverte d'un voile.


La maison des vestales est l'une des ruines les mieux conservées; elle est située entre le Forum et le Palatin, près du petit temple de Vesta.



Francis